El efecto 'jeans'

Cómo tus vaqueros más chulos perjudican en realidad la salud del planeta

El proceso de lavado y teñido de los jeans hace que se gasten litros de agua, contamine y malgaste energía

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Proceso de teñido de jeans de la firma AJ
PHILIP CHEUNG

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Si tuviéramos que elegir solamente una prenda con la que vestir a diario seguramente muchas de nosotras elegiríamos, sin pensarlo dos veces, unos vaqueros. Son un elemento absolutamente indispensable que se encuentra en múltiples versiones en el armario de prácticamente todas las personas pero, ojo porque también son uno de los elementos de la industria de la moda que más daño medioambiental está causando.

La fabricación de esos jeans que tanto te gustan requiere utilizar grandes cantidades de agua. Si bien las cifras varían ligeramente dependiendo de a quién le preguntes, según Levi's se requieren aproximadamente unos 3.800 litros de agua para producir un par de vaqueros (el equivalente a tres días de uso de agua para una familia de los Estados Unidos.) Marcas como Reformation o Warp + Weft apuntan aún más alto, a unos 5.600 litros por par. De cualquier forma, el agua sigue siendo un recurso natural precioso que disminuye rápidamente y que es absorbido por un solo par de pantalones.

El problema está en que el proceso de fabricación es muy difícil de evolucionar porque es "una cadena de suministro opaca y extremadamente compleja, con cinco proveedores, y la marca a menudo no desempeña un papel más allá de ser un comprador", explica Katrin Ley, directora general de Fashion for Good, una organización que trabaja para hacer la moda más sostenible. "Hacer un cambio en, por ejemplo, el teñido y el acabado, es su segundo o tercer paso (en la cadena de producción), y es muy difícil conectar ambos directamente". En otras palabras, las marcas han podido lavarse las manos en todo lo que pasa en el proceso. Afortunadamente, algunas empresas están realizando importantes esfuerzos para reducir el desperdicio de agua (mientras abordan el uso de energía y la contaminación química), salvando al planeta y al textil favorito del mundo de una sola vez.

POR QUÉ LOS JEANS ESTÁN CAUSANDO TANTO DAÑO

Los daños que causa el agua utilizado para tus jeans comienzan con la tela en sí. "El algodón es solo una planta muy sedienta", dice Ley, y agrega que solo el crecimiento de la planta representa el 68% de la huella hídrica total del proceso de producción (y los consumidores que lavan sus propios jeans representan el 23%). Timo Rissanen, profesor asistente de diseño de moda y sostenibilidad en Parsons, con un doctorado en diseño de moda de desperdicio cero y que es coautor de dos libros sobre moda y sostenibilidad, dice lo poco ecológicos que pueden ser tanto el uso del agua como los métodos de cultivo (pesticidas, fertilizantes) del algodón. "Incluso en comparación con otros productos de algodón, el vaquero consume mucha agua", prosigue.

Por ejemplo, una camiseta de algodón necesita 2700 litros de agua para producirse. Una diferencia en el denim es el acabado, explica Emma Scarf, analista de Fashion for Good. "En estos días está de moda tener un denim muy suave, de apariencia vintage en lugar de un denim en bruto, por lo que el proceso pasa por un lavado con ácido, un lavado de piedra o un lavado de molino", todos los cuales son procesos "muy intensivos en agua". Por ejemplo, el teñido que tradicionalmente se utiliza para aplicar el color índigo a la fibra, se debe realizar de tres a cuatro veces para que se adhiera ese delicioso tono de azul.

Trabajadores en una fábrica de AG en California
PHILIP CHEUNG

De acuerdo con Mostafiz Uddin, director gerente de Denim Expert Ltd. y CEO de Bangladesh Denim Expo, "no se trata solo de la gran cantidad de agua utilizada, el proceso de desvanecimiento de los denim también consume sustancias químicas que son perjudiciales para los trabajadores y también para el medio ambiente, y los productos químicos que no se seleccionan cuidadosamente no se degradan y tienen impactos de larga duración".

Convertir este proceso de producción perjudicial para el planeta es prohibitivamente costoso. "¿Quién está haciendo esas inversiones? "Una nueva máquina de teñido y acabado puede ir fácilmente de medio millón a un millón de dólares y puede que no sea necesariamente un incentivo para que el operador de la fábrica u operador de la casa de tintes invierta en esos nuevos productos", dice Ley. "El agua no tiene un precio". La experta señala que esta falta de incentivos puede ser la razón por la cual el progreso en la industria parece ser un glaciar, específicamente para las marcas sin sus propias instalaciones.

LAS MARCAS EMPIEZAN A CONCIENCIARSE

AG Jeans, un fabricante de vaqueros de primera calidad nacido en el año 2000, ha renovado continuamente su fabricación. "Hemos tomado medidas lentamente para implementar un enfoque comercial más sostenible y eficiente, en términos de cómo lavamos los pantalones vaqueros y cuánta energía y agua consumimos", dice Zihaad Wells, vicepresidente de diseño en AG. Estos cambios de sostenibilidad comenzaron en 2010, con la incorporación de la tecnología de ozono, seguidas por nuevas lavadoras y luego nuevas secadoras en 2014, agregando paneles solares a sus fábricas en 2016 y utilizando máquinas de acabado por láser a partir de 2017.

El sistema en la instalación con sede en California de la marca ha aumentado el interés de todas las marcas de denim que buscan minimizar el uso de agua. "Ya habíamos empezado a reciclar un poco de nuestra agua, pero no era suficiente, queríamos reciclar el 100 por cien que pudiéramos obtener", explica Wells, que finalmente aterrizó en aproximadamente 99.7% de agua reciclada gracias al sistema de filtración. Las lavadoras de AG rocían agua en lugar de volcarla en las máquinas, y Wells explica que las máquinas de teñido "extraen el índigo suelto en lugar de tratar de lavarlo todo".

En cuanto al acabado: los tonos desgastados, las arrugas, los agujeros ingeniosos y los maltratados dobladillos de los vaqueros provienen de los láseres: un proceso sin agua, a diferencia de su lavado o lijado típico de la piedra. Por lo tanto, AG ha reducido la totalidad del desperdicio diario de agua de sus fábricas a solo unos 4500 litros (lo que se debe a la evaporación inevitable y pequeños derrames, explica Wells), en comparación con los más de 143.000 litros por día que utiliza una fábrica tradicional de denim. "Normalmente, en esta industria, los miles de litros de agua que se utilizan para crear unos jeans se vuelven a tirar al medio ambiente", dice Wells, y este nuevo sistema evita eso.

La conservación del agua es solo una de las formas en que la marca reduce su consumo. Sus secadoras están cubiertas con cajas de metal "que básicamente" atrapan "el aire caliente y lo devuelven a las máquinas", explica Wells, ahorrando el 50 por ciento del calor que se usa normalmente. Y los restos de vaqueros de la sala de corte se reutilizan como materiales de construcción. "Nuestro enfoque sostenible no consistía en crear un truco de una sola vez, sino en mirar el negocio y decir: '¿Cómo podemos ser mucho más eficientes y responsables con nuestro enfoque de los preciosos recursos de agua y energía que tenemos en nuestras prácticas diarias? '". Esto fue posible, en parte, porque en lugar de trabajar con proveedores externos, la empresa cuenta con sus propias instalaciones. Millones de dólares se han invertido en estos cambios y Wells dice que son solo el comienzo. "No hemos terminado de ninguna manera, estos son solo los primeros pasos que hemos dado para crear un proceso mucho más sostenible".

Así se tiñe un vaquero en la fábrica de AG
PHILIP CHEUNG

El recién llegado al mundo del denim Warp + Weft también posee y opera sus fábricas y ha hecho de la sostenibilidad una prioridad. Desde su lanzamiento en 2017, la marca con sede en Nueva York ha producido vaqueros con solo unos 37 litros de agua por par, y el 98 por ciento de esa cantidad insignificante se recicla en su propia planta de tratamiento de agua. Sus jeans también usan la mitad de la cantidad de tinte y energía que el denim tradicional, gracias al Tencel ultra absorbente en sus fibras (también hecho en casa) y el plástico reciclado y el denim viejo; mientras que el acabado se realiza a través de la tecnología de ozono seco sin agua (también conocido como oxígeno), reemplazando la lejía.

"La ventaja competitiva que tenemos es que fabricamos nuestras propias fibras; tejer, lavar y coser la tela; el tratamiento del agua y el reciclaje del agua, todo en la misma instalación", dice la fundadora de la marca, Sarah Ahmed. "Cuando tienes todo en una sola planta, tienes un nivel de control, el cual usamos para nuestra ventaja". El mundo del vaquero es el negocio de la familia: "Vengo con una trayectoria en fábricas y soy de Pakistán, que produce una tercera parte de vaqueros del mundo, y mi familia es quien produce gran parte de eso", explica.

Los Ahmeds también empezaron la etiqueta de denim de primera calidad DL1961 en 2008, los pantalones vaqueros Ahmed anuncian que son sostenibles en la parte de debajo. "Sentimos que no había suficiente conciencia para que eso fuera un algo que atrajera al consumidor o causara un sentimiento en el cliente", cuenta. "Me sentí realmente frustrada con todo eso, así que pensé que la mejor manera de hacerlo era ir directo al consumidor, controlar el lenguaje y crear una marca basada en la sostenibilidad, la inclusión y la lo asequible", prosigue Sarah. Y en eso se convirtió en Warp + Weft. "Obviamente, ya estamos dedicados a producir jeans de manera sostenible y responsable, pero ahora también queremos ser los líderes de la donación de agua en el comercio minorista, que en realidad no existe", recuerda. Así que Warp + Weft se ha asociado con Charity: Water para proporcionar un suministro de agua para toda la vida a 3.300 personas por cada par de jeans vendidos, primero en Malawi y luego en otros lugares a partir del segundo cumpleaños de la marca, el 16 de mayo. En esos dos años, Warp + Weft ha vendido alrededor de 477.000 pares de jeans en total, ahorrando más de 2100 millones de litros de agua, "y eso realmente significa que hay un cliente ahí fuera", dice Ahmed.

Ninguna marca ha hecho tanto por hacer jeans respetuosos con el medio ambiente como Levi Strauss & Co., una etiqueta que es mundialmente sinónimo de jeans, como Kleenex es para pañuelos o Rimmel es para las máscaras de pestañas. La compañía comenzó a rastrear el uso y desperdicio de recursos en su producción hace décadas. "En 1995, fuimos la primera empresa de indumentaria en establecer estrictos estándares de calidad del agua para los proveedores", explica Paul Dillinger, jefe de innovación global de productos en Levi's. En 2011, lanzó Water> Less, una línea con más de 20 técnicas de producción para conservar el agua. (Por ejemplo, usar un dedal de agua y ozono en lugar de detergente; pantalones vaqueros con tapas de botellas y pelotas de golf, no utilizar suavizante de ropa; lavados de piedra sin agua; combinando múltiples procesos de ciclo húmedo). Luego, en 2014, Levi's descubrió cómo usar agua 100 por cien reciclada en partes de su producción de vaqueros, toda una novedad en la industria. En el 2017 el 55 por ciento de todos los pantalones Levi's se produjeron con prácticas de utilizar menos agua, y el objetivo es que sea del 80 por ciento en 2020. Esto ha ahorrado más de 3 mil millones de litros de agua y la marca generó sus estrategias de ahorro de agua, casi desafiando a los competidores a ser tan inteligentes.

A continuación, la firma dirigió su atención a una fibra más amigable con la tierra: el cáñamo. "Los beneficios ambientales y los enormes ahorros de agua asociados con el cultivo de cáñamo son bien conocidos, pero los tejidos hechos con mezclas de fibras de cáñamo siempre han sido toscos, ásperos y mucho menos cómodos que el algodón", dice Dillinger. "Hemos hecho un denim con mezcla de cáñamo que se ve y sienta tan bien como el algodón, tal vez incluso mejor", dice. El producto final utiliza aproximadamente 821 litros menos de agua que un par de jeans tradicionales.

Fabricación de jeans al detalle
PHILIP CHEUNG
Todo este trabajo ha hecho que Levi's sea referente para los expertos. "Todavía tienen mucho que hacer, sin duda, tanto desde el punto de vista ambiental como social, pero realmente están hablando de ello internamente, mucho más que públicamente, y eso me hace tener esperanzas", comenta Rissanen. "Si un líder de la industria como Levi's está lidiando con eso, entonces creo que es posible un cambio sistémico a largo plazo".

Tal vez se pueda ver con Reformation, que prometió ropa ética y sostenible en su lanzamiento en 2009, y se expandió al territorio vaquero con Ref Jeans en 2017. Según la marca, cada par utiliza solo 757 litros de agua. (Mientras se ahorra más del 80 por ciento del desperdicio de material y más del 70 por ciento de las emisiones de CO2 en comparación con un par de jeans típicos). "Todos usamos vaqueros: es uno de los pilares de la mayoría de nuestros armarios, y no esperamos que eso vaya a cambiar, así que queríamos abordarlo de frente", dice el fundador de Reformation, Yael Aflalo. "Desafortunadamente, el denim es prácticamente la peor prenda para el medio ambiente", señala, y agregó que era "una obviedad" desarrollar jeans que no atacan el planeta. "Limitar la cantidad de pasos, los productos químicos, la energía y el uso del agua en realidad hace que los jeans sean más asequibles al reducir los costes en el tejido y el nivel de fabricación", explica Aflalo. Los pantalones tienen un precio de entre 98 dólares a 148 dólares.

Su marca evita los blanqueadores sin cloro y los tintes tradicionales para procesos enzimáticos que, según afirma, reducen el consumo de agua y energía en dos tercios. Además, "las personas, no las máquinas, realizan nuestras técnicas de lijado manual que dan el aspecto desgastado de los bigotes, el desgaste del muslo, el desgaste del trasero y los agujeros de destrucción", dice. Scarf predice que el teñido de enzimas y el teñido con espuma vendrán pronto a más marcas que conozcas y te encantarán. Por ejemplo, Lee y Wrangler, ambos propiedad de VF Corporation, a los que Ley agrega, "han sido muy activos en el desarrollo de la tecnología de teñido de espuma".

La marca de vaqueros británica M.i.h. jeans actualmente usa enzimas y tratamientos orgánicos en el 50 por ciento de sus jeans, con la esperanza de alcanzar el 70 por ciento para 2020. Pero hay una razón por la que cada par no está teñido de esta manera. "Algunas de estas tecnologías no son lo suficientemente comerciales o desarrolladas", dice Ley. El teñido con espuma, por ejemplo, puede reducir el uso de agua al menos en un 99 por ciento (en comparación con el método de cuba), pero las máquinas necesarias para hacerlo no están tan comercialmente disponibles como lo son para un uso generalizado.

Rissanen explica que el índigo ha sido el tinte de mezclilla de elección durante miles de años, pero no es posible que toda la industria lo use ahora, por lo que la mayoría de telas se tiñe químicamente y es peligrosa. "Creo que hay una gran oportunidad para realmente repensar cómo teñimos la fibra", dice. "El teñido bacteriano es un área donde se está produciendo algo de desarrollo", en referencia a un proceso en el que el tejido se expone a bacterias modificadas genéticamente, y durante un período de horas o días, las bacterias cambian el color de la tela. "Definitivamente hay potencial allí; las cuestiones éticas sobre la modificación genética de cualquier organismo deben ser tratadas, pero creo que cuando se observa la suma total de teñido de textiles a nivel mundial, y el tremendo impacto ecológico y humano en lugares como India y China, hay problemas importantes con los textiles", dice. "No creo que nada vaya a resolver todo, pero el teñido bacteriano podría ser una forma de comenzar".

¿PUEDEN UNOS VAQUEROS DE VERDAD SER 'ECO FRIENDLY'?

Para lo que Ley llama "un verdadero modelo circular cerrado", la marca holandesa Mud Jeans ofrece alquiler de jeans desde el año 2013. Una vez que los pantalones se desgastan, la marca los convierte en nuevos pares con la tecnología de Jeanologia, líder en innovación de sostenibilidad en el mundo del vaquero. "A menudo hay ganas por la innovación instantánea en la industria de la moda, pero las soluciones importantes para los grandes problemas requerían disciplina y compromiso, y merecen nuestra paciencia", recomienda Dillinger.

Lo bueno es que hay una expectativa básica de al menos intentar ser mejor y eso es algo bueno para la industria de la moda y para los clientes cada vez más ecológicos. "Operar de manera sostenible no es una cuestión de marketing o un intento de aumentar las ventas; ahora se está convirtiendo en un requisito para sus consumidores finales", dice Uddin. "Una vez que las personas comenzaron a hablar sobre eso y se concienciaron, se reinventaron y cambiaron las máquinas, los procesos y las técnicas. Este es un proceso continuo: la gente está aprendiendo y adoptando", continúa.

El mayor aprendizaje es que cada uno de nosotros tiene mucho que perder. "Todos necesitamos aire limpio y todos necesitamos beber agua limpia, y no hay un solo jugador en la industria lo suficientemente grande como para resolver los desafíos de la conservación de recursos por sí mismos", dice Dillinger, de Levi's. "Todos debemos mejorar el compartir la hoja de ruta cuando tengamos éxito, y compartir lo que aprendimos de nuestros fracasos". Pero al menos gracias a algunas de estas marcas emprendedoras, el panorama y las opciones de los compradores son bastante bueno. "Tengo muchas esperanzas", dice Wells de la firma AG. "No sé que muchas industrias sean tan contaminantes como las prendas de vestir que realmente se miraron a sí mismas y dijeron '¿Cómo podemos mejorar?'Y creo que está sucediendo en todos los ámbitos".

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